Por qué hay que calentar el bitumen

Hechos importantes sobre el bitumen

El bitumen, comúnmente llamado alquitrán o asfalto, es una mezcla de líquidos orgánicos de color negro, pegajoso y muy viscoso. Hay dos tipos principales de bitumen: el bitumen crudo o natural y el bitumen refinado. El bitumen natural es un tipo de petróleo alquitranado de consistencia pegajosa. También es espeso y pesado. Como tal, la única manera de que fluya es calentándolo o diluyéndolo. Cuando se encuentra a temperatura ambiente, es similar a la melaza fría. Por otra parte, el bitumen refinado es la fracción residual del petróleo. El bitumen refinado se obtiene mediante la destilación fraccionada del crudo. Este tipo es el más pesado y también tiene el punto de ebullición mas alto de 525 °C.

Origen geológico

El bitumen natural se formó de los restos microscópicos y antiguos de algas y muchos otros organismos alguna vez vivientes. Al morir estos organismos, sus restos fueron depositados en el lodo, en el fondo del océano. A causa del calor y la presión bajo la superficie de la tierra, estos restos se convirtieron en sustancias tales como el bitumen y el petróleo. También existe una posibilidad de que parte de del bitumen se haya formado a partir de material primordial, es decir, una sustancia formada durante la acreción de la tierra. Posteriormente, estuvo expuesto a las bacterias que se alimentaban de los hidrocarburos. Esta teoría surge porque también se puede encontrar algo de bitumen en las rocas arcaicas y en los meteoritos.

¿Para qué se usa el bitumen?

Esta sustancia se usa principalmente en la industria de la construcción, al pavimentar las calles y carreteras. También se usa para obtener productos bituminosos para impermeabilización, así como para producir tela asfáltica y para sellar techos planos. Hace algunos años, la gente usaba bitumen para impermeabilizar embarcaciones. También lo usaban como revestimiento para edificios o estructuras, con ciertos aditivos. Según el historiador griego Heródoto, la gente usaba bitumen caliente como mortero cuando construyeron los muros de Babilonia. En el pasado, esta sustancia se usaba en la tecnología fotográfica.

Fue particularmente usada por Joseph Nicephore Niepce, un científico francés, cuando tomó su primera fotografía; ésta fue la primera fotografía de la historia. El científico francés usó bitumen untándolo sobre placas de estaño. Luego, lo expuso a la luz y se creó una imagen en blanco y negro. Hoy en día, los entusiastas de la computación a menudo usan placas delgadas de bitumen para silenciar las carcasas de las computadoras o las partes más ruidosas de las mismas, como el disco duro. El bitumen también se usa en los lavaplatos. Se usan capas de bitumen en los lavaplatos de alta gama para proporcionar aislamiento sonoro.

¿Existen alternativas al bitumen?

Por la creciente preocupación sobre el efecto de los gases de invernadero, se han introducido alternativas al bitumen. Estas alternativas básicamente no son tóxicas y son compatibles con el ambiente. Hoy en día, se puede obtener bitumen a partir de recursos diferentes al petróleo, los cuales son renovables, como la melaza, arroz, azúcar y almidón de maíz. También se puede obtener esta sustancia a partir de materiales de desecho; esto se logra mediante la destilación fraccionada del aceite para motores usado.

Por qué hay que calentar el bitumen
Calentando el bitumen se optimiza su desempeño. Es por esto que si vamos a usarlo como adhesivo, se debe minimizar el periodo durante el cual esta sustancia caliente se expone al aire. En otras palabras, no se debe exponer por un lapso mayor al tiempo mínimo. La razón de esto es que se endurece y no funcionará de manera efectiva cuando se expone al aire y al calor excesivo. También se aconseja mantenerlo lejos del agua. La razón de esto es que si se deja entrar en contacto con agua puede formar espuma.

Esencialmente, el control de la temperatura es crucial para determinar el control de calidad del bitumen. Es importante tratar de mantener una temperatura que sea la recomendada para el grado y tipo de bitumen. El bitumen se solidifica al enfriarse. Cuando eso sucede, es imposible trabajar con esta sustancia. No debe sobrepasarse su temperatura de almacenamiento durante todo el proceso de mezcla. En lo que respecta al almacenamiento, el bitumen se almacena principalmente en tanques de gran tamaño hechos de placas de acero dulce. Para que el bitumen permanezca fluido, se bombea aceite caliente o incluso vapor hacia los tanques.

¿Qué tipos de calentadores se usan?
El bitumen normalmente se almacena en tanques para bitumen. Este tipo de tanque minimiza las pérdidas de calor porque tiene un aislamiento adecuado. El bitumen es calentado mediante un tubo calefactor en forma de W que tiene un quemador automático. Para los que buscan comparar tanques para bitumen, existen dos opciones. Se puede optar por un tanque de almacenamiento calentado con aceite caliente, o por un tanque de almacenamiento de calefacción directa. Estos tanques tienen diferentes capacidades de almacenamiento, que van de 15 a 30 toneladas. Los tanques de calefacción indirecta vienen con un calentador de aceite térmico; se trata de un calentador de aceite de diseño japonés. Sin embargo, todos los tipos de tanque vienen controles automáticos termostáticos, además de indicadores de nivel.

Básicamente, la industria del asfalto usa tanques para asfalto, calentadores con fluidos térmicos, calentadores con aceite caliente, además de sistemas de mezcla de polímeros. Los sistemas vienen en configuraciones horizontales y verticales. Pueden ser estacionarios o móviles, y algunos son calentados con aceite caliente, mientras que otros usan electricidad. Los tanques también incluyen ciertos elementos auxiliares, tales como termostatos, calentadores de aceite caliente, indicadores de nivel y bombas.

En fin de cuentas, además de monitorear la temperatura del bitumen, si uno quiere producir un producto de buena calidad, se requieren destrezas, tecnología moderna de refinación y experiencia. El bitumen de alta calidad es producido por empresas que ya tienen tiempo la industria; empresas que realizan continuamente investigación y desarrollo de este producto.

 

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